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Grupo de Cristales Líquidos de la Universidad del Pais Vasco

Grupo de Cristales Líquidos de la Universidad del Pais Vasco

El Dr. Jesús Etxebarría dirige el Grupo de Cristales Líquidos de la Universidad del País Vasco, un equipo de ocho investigadores con una larga trayectoria a sus espaldas. Hemos hablado con él para conocer en qué consiste su trabajo.

Sector/es: Química.

Datos contacto de Grupo de Cristales Líquidos de la Universidad del Pais Vasco

DirecciónSin municipio (Sin provincia) - España

Descripción de Grupo de Cristales Líquidos de la Universidad del Pais Vasco

Trabajamos para intentar mejorar las propiedades de los cristales líquidos desde un prisma interdisciplinar

¿Cuáles son los orígenes del Grupo de Cristales Líquidos?
Nuestro grupo está formado por investigadores de los departamentos de Física de la Materia Condensada y Física Aplicada II de la Facultad de Ciencia y Tecnología de la UPV/EHU. El grupo se gestó hace más de 20 años, cuando un grupo de químicos orgánicos de la Universidad de Zaragoza contactaron con algunos de nosotros con objeto de encontrar algún físico que se pudiera interesar por estudiar los materiales que ellos sintetizaban. Aquellos fueron los primeros cristales líquidos (CL) que estudiamos.

¿Qué balance haría de su trayectoria?
En aquella época se trataba de materiales muy exóticos para nosotros, que tenemos una formación centrada en la Física del Estado Sólido. Desde entonces hemos tenido tiempo para consolidarnos como grupo y profundizar en ésta y otras colaboraciones mediante una participación continua en proyectos de investigación de diferentes organismos europeos, nacionales, autonómicos y de la propia universidad. En la actualidad hemos sido reconocidos por el Gobierno Vasco como Grupo de Investigación Consolidado, clase A, habiendo llegado a ser, hoy en día, un grupo con reconocimiento a nivel internacional. Cabe decir también que trabajamos en colaboración con grupos de países como Estados Unidos, Francia, Inglaterra, Polonia y Alemania. En los últimos 2 años hemos publicado unos 20 artículos en revistas internacionales de alto impacto, hemos presentado 2 tesis doctorales y hemos sido invitados a dar conferencias en congresos internacionales.

¿Existe una relación directa con el mundo de la empresa?
La hay desde el momento en que necesariamente debemos contar con ellas como avalistas a la hora de solicitar proyectos de investigación. Dentro de estas empresas tenemos multinacionales como Philips o BASF y empresas extranjeras como Micron en EE.UU. pero, desgraciadamente, no existen hoy en día compañías españolas que se dediquen a la industria de CL.

¿Por qué cree que no existe ese tejido industrial en el mundo de los cristales líquidos?
Lo cierto es que no tiene una explicación concreta. Hace algunos años hubo alguna iniciativa, pero no tuvo éxito. Y resulta más paradójico aún si tenemos en cuenta que en países de nuestro entorno como Inglaterra o Alemania los cristales líquidos tienen cierto peso. Nuestro grupo ha tenido colaboraciones puntuales con empresas españolas, como Repsol, pero no en el campo directo de los CL.
Por otro lado, y en capítulo aparte, nosotros producimos también para las empresas de nuestro entorno transferencia de capital humano de alta cualificación. Todas las personas que se han formado en nuestro grupo haciendo sus tesis doctorales han sido contratadas después por la industria del País Vasco con gran rapidez. Allí realizan además labores de I+D+i propias de un doctor en Físicas. Aquí podemos citar por ejemplo al Servicio Vasco de Salud, Fagor o Tekniker.

¿Cuáles son sus principales líneas de investigación?
El término cristal líquido se refiere a un estado intermedio de la materia entre sólido y líquido. Los sólidos cristalinos son sistemas estrictamente ordenados y anisótropos, es decir, sus propiedades dependen fuertemente de la dirección. Por otro lado, las componentes microscópicas de un líquido se encuentran completamente desordenadas, tanto en lo referente a su posición como a su orientación, dando así lugar a la isotropía característica del medio fluido. Un cristal líquido es entonces un fluido que, contrariamente a un líquido convencional, presenta propiedades fuertemente anisótropas, como las de los sólidos cristalinos. Esto suele ocurrir en sistemas formados por moléculas orgánicas con formas alargadas, acodadas o de forma de disco, y que, por razones de interacción entre las mismas, dan lugar a líquidos con un fuerte carácter anisótropo y propiedades particulares que los hacen sumamente interesantes, tanto desde el punto de vista de la investigación básica como de sus aplicaciones. Nosotros en concreto estudiamos la interacción de estos materiales con campos electromagnéticos. Dependiendo de la frecuencia de estos campos podemos hablar de diferentes técnicas experimentales. Por ejemplo para campos de frecuencias inferiores a 1GHz tenemos la espectroscopia dieléctrica. Si aumentamos la frecuencia un millón de veces los campos se transforman en luz visible y hablaríamos de propiedades ópticas. Si los campos ópticos son muy intensos estaríamos dentro de la óptica no lineal. Aumentando aún más la frecuencia tenemos los rayos x que utilizamos para estudios estructurales de CL. A todo esto nos dedicamos: propiedades dieléctricas, ópticas y estructurales.

¿Qué aplicación tienen sus investigaciones?
En nuestro trabajo se va tras la búsqueda de nuevos materiales CL con propiedades mejoradas a los ya existentes o con nuevas funcionalidades. Por ejemplo, tomemos las pantallas LCDs. Esta es seguramente la aplicación más conocida de los CL. Resulta que en los LCDs solo se usan los llamados CL nemáticos. Hay, sin embargo, muchos más. Un objetivo puede ser encontrar un sustituto a los nemáticos que responda más rápido cuando se le aplica un campo eléctrico. Esto tiene muchísimo interés no solo en la industria de pantallas sino en telecomunicaciones. Hay algunos candidatos prometedores en los materiales que nosotros estudiamos. Otro ejemplo, hay nuevos CL que al deformarlos (doblando una pantalla hecha con ellos por ejemplo), producen campos eléctricos con gran eficiencia. Son los llamados flexoeléctricos. Esto puede aprovecharse para diversas aplicaciones donde interese la conversión de energía mecánica en eléctrica a pequeña escala. Hay veces que interesa lo contrario como en los músculos artificiales donde un estímulo eléctrico u óptico deriva en un movimiento mecánico. Aquí también hay CL prometedores. Sin embargo sinceramente a nosotros lo que más nos interesa es hacer ciencia básica. Sin entrar necesariamente en si una cosa es útil o no, lo divertido es estudiar a estos sistemas “per se”, comprender los resultados de un experimento inicialmente incomprensible, o hacer predicciones de comportamientos en otros experimentos. Nosotros somos científicos, y nuestra labor no es hacer el producto final. En el campo de la ciencia básica los CL son sistemas fascinantes que dan mucho juego.

¿Cuáles son sus proyectos de futuro?
Continuar trabajando para profundizar en la comprensión del comportamiento de estos materiales, e intentar mejorar sus propiedades. En este punto es importante remarcar la importancia del trabajo interdisciplinar. Para lograr este objetivo es necesaria la colaboración estrecha entre químicos, que sintetizan los materiales, físicos, que estudian sus propiedades y explican su comportamiento, y tecnólogos que les buscan aplicaciones. Esta triple concurrencia es a menudo difícil de gestionar porque muchas veces hablamos incluso idiomas diferentes. Pero es absolutamente imprescindible para poder progresar.


Lista de miembros

- Jesús Etxebarria
- César Luis Folcia
- Josu Ortega
- María Rosario de la Fuente
- Miguel Ángel Pérez Jubindo
- Abhishek Kumar Srivastava (post doc)
- Nerea Sebastián (estudiante de doctorado)
- Sofía Rodríguez (estudiante de doctorado)

Publicaciones prensa Grupo de Cristales Líquidos de la Universidad del Pais Vasco

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16 de diciembre de 2010
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